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지구상에서 가장 인구가 많은 동물은?

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2020년 초, 조류학자 노아 스트리커(Noah Stricker)는 코끼리 섬(Elephant Island)에서 수천 마리의 수염 펭귄 사이를 걷고 있는 자신을 발견했습니다. 코끼리 섬은 남극 반도 근처의 작은 외딴 눈 덮인 섬입니다. Stricker는 1970년 이후 제대로 수행되지 않은 섬의 펭귄 식민지에 대한 인구 조사를 수행하기를 원했습니다. “나는 그 광경, 소리, 냄새를 절대 잊지 못할 것입니다.” 작가이자 전문 조류 관찰자.

Stricker와 그의 동료들의 연구에 따르면 턱수염이 있는 펭귄의 수가 감소하고 있습니다. 그러나 이 문제에도 불구하고 이 종은 지구상에서 가장 큰 펭귄 군락 중 하나를 형성하며 남극 대륙의 일부 지역에 수백만 마리의 새 형태로 모여 있습니다. Sricker에게 새 수 세기는 지루하지 않습니다. 새 세기의 주제는 몇 년 전 그가 하늘을 나는 찌르레기 떼에 얼마나 많은 찌르레기가 있는지 궁금해하면서 시작되었습니다.

“그들은 너무 아름답고 거의 연기처럼 생겨서 얼마나 많은지 궁금해집니다.”라고 Stricker가 말했습니다. 그는 찌르레기 무리에 약 100만 마리의 새가 있으며 모두 일제히 움직이는 것을 발견했습니다. 이 발견으로 Stricker는 새 외에 지금까지 기록된 동물 중 가장 큰 그룹은 무엇인가에 대해 고민하게 되었습니다. 이 질문에 대한 답은 우리를 매우 흥미로운 곳으로 안내합니다. 과거로, 하늘로, 바다로, 사막 평원으로. 이것은 지구상에 동물이 풍부하다는 아주 좋은 증거입니다. 그러나 그것은 또한 그것을 감소시키고 심지어 증가시키는 인간의 역할을 지적합니다.

갈기 무리는 큰 무리 크기를 가지고 있습니다. 그러나 그들은 지금까지 기록된 가장 큰 동물 그룹은 아닙니다.

스트리커가 특이한 노력을 시작했을 때, 그는 놀라운 새들의 삶과 그들이 인간이 되는 것에 대해 밝히는 내용이라는 책에서 발견한 내용을 발표했습니다. 제목에서 알 수 있듯 새는 가장 많은 그룹의 제목을 위한 첫 번째 경쟁자입니다. 무리에 백만 마리의 새가 있으면 찌르레기의 수가 매우 많습니다. 그러나 턱수염 펭귄의 수는 그들보다 훨씬 많으며 남극 대륙 근처의 사우스 샌드위치 제도에는 200만 마리의 새가 있습니다.

이 놀라운 펭귄은 붉은색 펭귄보다 훨씬 뒤쳐져 있습니다. 이 작은 종은 사하라 사막 이남 아프리카의 사바나와 초원에서 수백만 마리의 무리를 지어 모일 수 있습니다. “나는 그들이 이제 세계에서 가장 풍부한 조류 종으로 간주된다고 생각합니다.”라고 Stricker가 말했습니다. 그들은 수백만(수천만, 아마도 수억)의 새 형태로 큰 무리를 형성합니다.”

붉은꼬리로빈이 한 종으로서 높은 성공을 거둔 이유 중 하나는 농업의 확장일 수 있습니다. 이 새들은 풀씨를 먹습니다. 그러나 그들은 또한 곡물 밭에 갑니다. 따라서 해마다 보리, 메밀, 수수 작물의 상당 부분을 잃는 근면한 농부들은 이 새들을 싫어합니다.

턱끈 펭귄

남극 반도 근처 코끼리 섬의 수염 펭귄(Pygoscelis Antarctica).

로빈의 수가 너무 많아 관찰자들은 무리가 머리 위를 지나는 데 5시간이 걸릴 수 있다고 말합니다. 그러나 여기에서 종은 한때 미국의 하늘에 풍부했던 더 인구가 많은 새인 야생 비둘기에게 자리를 양보했습니다. “사람들이 서서 몇 시간 또는 며칠 동안 머리 위로 날아가는 들비둘기 떼를 지켜보는 이야기가 있습니다.”라고 Stricker가 말했습니다.

1866년에 야생비둘기 떼가 폭 1.6km, 길이 482km로 기록되었으며, 제곱마일당 비둘기 수와 무리의 크기를 기준으로 하면 약 35억 마리의 새가 서식하는 것으로 추정되었다. 물론 이것은 사냥에 성공하여 이 종의 멸종을 일으키기 전의 일이다. 그렇다면 이 큰 숫자로 이 고대 비둘기는 지구상에서 가장 인구가 많은 생물에 대한 상을 집으로 가져갈까요? 잠깐, 아직 고려해야 할 몇 가지 경쟁자가 더 있습니다.

하늘에서 시선을 떼고 바다 깊숙이 들여다보면 어종, 특히 대서양 청어에 대한 기록이 있습니다. 다른 종은 이 수치에 가깝지 않습니다. 그러나 그들은 너무 인상적이어서 언급할 가치가 있습니다. 이 종에는 점프하는 가젤과 남부 아프리카 누우와 같은 이동성 포유류가 포함됩니다. 한때 백만 마리가 넘는 무리를 지어 모여 뜨거운 사바나에서 몇 주 동안 행진했습니다.

박쥐도 이러한 종에 속합니다. 텍사스에는 2천만 마리 이상의 브라질큰꼬리박쥐가 서식하는 동굴이 있습니다. 그러나 이 모든 라이벌을 능가하는 거대한 덩치의 짐승이 있습니다. 올해 초 면적이 약 2400제곱킬로미터에 달하는 동아프리카의 하늘을 곤충의 장막이 덮었다. “구름 위의 검은 담요와 같았습니다.”라고 케냐의 곤충 생리학 및 생태학 국제 센터의 연구원인 Emily Kimati는 말합니다. 구름도 보기 힘들었다”고 말했다.

이 범주는 중동과 남아시아의 일부뿐만 아니라 동부와 북아프리카에서 가끔 많이 볼 수 있는 사막 메뚜기로 구성되었습니다. 그 특별한 사건은 25년 만에 아프리카의 뿔에서 본 가장 큰 메뚜기 떼였습니다. 전문가들은 메뚜기의 밀도가 평방 킬로미터당 약 5천만 마리라고 추정하므로 2020년 메뚜기 떼에는 약 2천억 마리의 메뚜기가 포함되었을 것이라고 사막 메뚜기를 연구하는 Kimati가 말했습니다. 이 종의 개체수는 3개월 동안 20배 증가할 수 있습니다.

케냐의 사막 메뚜기

2021년 2월 9일에 찍은 이 사진은 케냐의 땅을 덮고 있는 사막 메뚜기 떼를 보여줍니다.

Kimati가 걱정하는 것은 메뚜기 떼가 얼마나 더 커지고 더 많아질 수 있는지입니다. 사막 메뚜기는 성장하기 위해 두 가지가 필요합니다. 따뜻함과 습기는 사막의 모래에 있는 알에서 부화하는 곤충에 매우 중요합니다. 이것은 기후 변화가 이러한 조건을 광범위하게 증가시키는 동안입니다. 키마티는 “이 지역은 더 건조해지고 비가 오면 홍수가 날 것”이라고 말했다. 이러한 조건은 점점 더 일반화되고 있습니다. 따라서 메뚜기 번식에 더 유리한 지역이 됩니다.”

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이 경우 동물들이 한자리에 모이는 것은 단순히 볼거리가 아니다. 굶주린 메뚜기 떼는 몇 시간 만에 농부의 농작물을 쓸어버려 수백만 명의 생계를 파괴하고 식량 불안정을 가중시킬 수 있습니다. Kimati는 그의 연구에서 이 큰 도전을 다루려고 노력하고 있습니다. Scientific Reports 저널에 7월에 발표된 연구에서 그는 사막 메뚜기 번식 패턴에 대한 정보와 함께 기상 데이터를 사용하여 그 종이 번식할 가능성이 가장 높은 지리적 영역을 정확하게 예측하는 모델을 만들었습니다.

Kimathi는 그의 발견이 메뚜기가 번식하는 곳을 예측하고 부화하기 전에 중지하는 데 국가가 사용할 수 있는 조기 경보 시스템을 만드는 데 도움이 되기를 바랍니다. 2천억은 놀라운 숫자입니다. 그러나 역사적 기록에 따르면 조건만 맞으면 메뚜기 떼가 훨씬 더 커질 수 있습니다.

1875년에 Albert Child라는 아마추어 기상학자는 미국 서부 대부분을 덮고 있는 거대한 메뚜기 떼가 지나가는 것을 관찰했습니다. 이 종은 Rocky Mountain Locust로 Childe가 추정한 면적은 약 512,800제곱킬로미터입니다. “Albert Invasion”으로 알려진 이 사건에는 Childe의 추정에 따르면 수백만이 아니라 수십억이 아니라 수조 마리의 곤충(정확히 말하면 3.5조 개)이 포함되었습니다.

이 사건은 인간이 기록한 한 그룹에서 가장 많은 수의 동물로 여겨집니다. Rocky Mountain 메뚜기는 이후 멸종되었습니다. 그러나 그들의 역사적인 비행은 오늘날 행성 주변에서 볼 수 있는 다른 메뚜기들에게 경고를 제공합니다.

수조 개의 곤충을 시각화하는 것은 매우 어렵습니다. 하지만 기다려. 그룹 정의에 대해 좀 더 느슨하게 생각하면 목록에 또 다른 경쟁자가 있습니다. 그 이유는 지표 아래에서 하나의 단위로 시각화하기 어려울 정도로 큰 군락을 이루는 생물을 발견하기 때문입니다.

약 100년 전 남미에서 본의 아니게 유럽으로 들어온 아르헨티나 개미를 의미한다. 이 근면한 생물은 전 세계에서 알려진 가장 큰 식민지를 형성했습니다. 유럽의 넓은 지역을 가로질러 지하 6,000km까지 뻗어 있는 광대한 식민지입니다. 이 지역은 수백 개의 둥지로 구성되어 있으며 각 둥지에는 수십억 마리의 개미가 있습니다. 따라서 전체 시스템에는 아마도 수조 마리의 개미가 포함될 것입니다. 그러나 이러한 곤충을 세는 것은 어려운 일입니다.

이것은 어떤 동물이 가장 큰 그룹을 형성하는지에 대한 단순한 질문에 답하기가 어렵다는 것을 나타냅니다. “그것은 정량화 가능한 질문처럼 보입니다.”라고 Stricker가 말했습니다. 그러나 생각할수록 그룹이 의미하는 바를 결정하기가 더 어려워집니다. 큰 농도는 추정하기 어렵습니다. “게다가 메뚜기의 경우가 알 수 있듯이, 더 깊이 파고들수록 우리는 우리 자신에 대해 말하지 않고는 답할 수 없다는 것을 깨닫게 됩니다.”

동물 개체수의 증가와 감소는 인간의 영향과 분리할 수 있는 것이 아닙니다. 그러므로 아마도 지구상의 풍부한 생명과 그것을 줄이고 늘리는 데 인간이 하는 역할에 대해 생각해 보면 그것을 보호하기 위해 더 나은 조치를 취하는 데 도움이 될 것입니다.

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